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    Flickr创始人讲述创业故事
    时间:2006/06/13 出处:FT中文网
    对于多数互联网创业者而言,创业过程中一个公认的、甚至有些令人兴奋的步骤,就是去解释某个创意为什么理应得到硅谷某位风险资本家的注资。

    但这不是Flickr创始人斯图尔特•巴特菲尔德(Stewart Butterfield)和卡泰丽娜•费克(Caterina Fake)夫妇的行事风格。Flickr提供照片共享服务,去年被雅虎(Yahoo)收购,据称价格为3000万美元。夫妻俩创业过程中没要一分钱风险投资,他们毫无保留地解释了原因所在。

    “我看到许多引入风险投资的公司在21世纪之初陷入了窘境,”费克说道。在互联网泡沫时代,她正住在旧金山。“我看到许多公司破产和倒闭,同时也看到许多初创企业发展得过于迅速。那种引入资金、然后不得不设法把它花掉的想法确实存在某些不合理的地方。”

    对于Flickr的这两位联合创始人而言,保持小规模的益处显而易见。在他们同意将公司卖给雅虎时,公司处于收支平衡状态。巴特菲尔德和费克决定,将他们持有的绝大部分股权原封不动地留着出售,而不是以稀释自己的股权为代价,去接受他们并不需要的风险资本。

    Flickr的故事反映出,年轻的互联网公司中存在着一种日益强烈的单独行事的偏好。几年前,这种独立路线几乎不可想象。90年代末,服务器、存储设备和软件的固定成本高昂,意味着多数初创企业别无选择,只能求助风险资本帮助自己的业务实现起步。

    不过,虽然像半导体和移动技术等某些科技领域仍将需要依赖于外部投资,但自主出资的初创企业正在充分利用技术和业务方面的更广泛变革——这种变革为胸怀大志的创业者降低了进入门槛。

    首先,硬件成本的不断下降,意味着许多互联网公司“不再需要创业资本,它们需要的资本很少”。费克表示,求助风险资本家使得年轻公司面临一种风险,即它们不得不想方设法将钱花在它们可能不需要的东西上——这种趋势导致许多公司在泡沫时期陷入困境。

    Flickr的情况是,惟一一轮来自朋友、家人和硅谷几位知名天使投资者(angel investor)的投资,足以帮助公司应付不断上涨的资本开支。

    巴特菲尔德表示:“如果我们早几年创业,我们可能需要数百万美元的资金。”

    他说,5年前,一台具有几百G存储容量的服务器(用来处理用户上传照片的众多设备之一)要花掉Flickr约25万美元。如今,“你能以5000美元的价格获得一个容量达上千G的存储器”。

    其次,创业者们已从网络的繁荣和失败中吸取了教训。在线时事周刊Flavorpill的联合创始人萨沙•刘易斯(Sascha Lewis)表示,创业之初,他和他的联合创始人马克•曼根(Mark Mangan)都愿意考虑以小规模起步。

    他说:“在网络全盛时期,我们所有的注意力都集中在增长和拓展市场份额上,以求取得指数级增长。压力重重——我觉得就像天塌下来一样。”

    这家公司6年前还是一个创立于纽约、旨在编录趣闻的二人项目,如今已在两大洲的5个城市开展出版业务——而它雇用的全职员工只有8人。

    刘易斯表示:“我们希望集中注意力。我们知道自己拥有一种很好的产品,还有一个我们想要建立的品牌。”由于所需管理费用很少,而且由于没有求助风险资本,因此也没有对外部董事的义务,Flavorpill的创始人能够以他们自己的速度发展这个网站。他们在接触广告商之前,用了一年半的时间来精心雕琢Flavorpill的页面并吸引其受众。

    他们的耐心得到了回报。现在,全球每周有大约30万人阅读Flavorpill的出版物。另一家拥有类似地理覆盖面规模的竞争对手DailyCandy网站最近宣布准备出售,有传言称它的标价达到1亿美元。

    第三,MySQL和PHP等开放源代码网络建设模块的普及,使创业者更容易建立复杂的网站和服务。

    在雅虎买下社交网络及要事计划网站Upcoming.org时,安迪•巴约(Andy Baio)还是南加州一个金融公司的员工。Upcoming是他在业余时间利用免费开放源代码的网络工具开发的一个网站。“免费软件使得业余爱好者的尝试变得简单起来,”他表示,“每天你惟一花费的东西只是你的空闲时间。”

    巴约在创立Upcoming时,原本无意将其变成某种生意,因此,当该公司去年在旧金山的一次会议上开始得到风险资本家的关注时,巴约大感意外。“我们开始得到很多关注和一些传媒报道,但风险资本家想要分走一大块,”巴约表示,“我做这件事是出于兴趣,因此,那对我没什么吸引力。”

    软件工程师、Ycombinator创始人保罗•格雷厄姆(Paul Graham)表示,在创业者之中存在一种更快转让的趋势,也推动了初创公司保持独立。他说:“对于这些人中的很多人而言,他们选择要么是被收购,要么是引入风险资本。Ycombinator是一家向科技初创企业提供种子资金(seed funding)的公司。

    对许多公司而言,第二种选择仍具吸引力。赛文•罗森投资公司(Sevin Rosen Funds)合伙人史蒂夫•多梅尼克(Steve Domenik)表示:“就我所知,风险投资交易仍然一如既往。” 赛文•罗森投资公司是专门从事早期投资的风险资本公司。

    但Flickr的巴特菲尔德指出,借助风险资本扩大业务规模,存在种种风险。“可能会有另外一起9/11事件,或者谷歌(Google)、雅虎或美国在线(AOL)之类的公司会意识到,它们需要发展一项与Flickr旗鼓相当的照片服务业务。”




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